Llega la hora de la verdad en la NBA: Playoffs 20/21

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Cuadro de Playoffs 2020/2021
Un cuadro de los playoffs de la NBA. Vía: @NBAspain (Twitter)

Comienza la fase final de la NBA

Finalizó la temporada regular de la liga estadounidense de baloncesto y los ocho mejores equipos de cada conferencia se dan cita en uno de los eventos más espectaculares del mundo del deporte: los Playoffs de la NBA.

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78 partidos en el calendario más apretado de la historia de la competición han dado forma a un cuadro de post temporada que un año más, deja prometedoras eliminatorias en primera ronda y posibles cruces que con solo mencionarlos, hacen las delicias de los aficionados.  Aunque en una eliminatoria a siete partidos pueden influir miles de factores, aquí va una pequeña previa analizando lo que puede ser cada uno de los enfrentamientos.

Cuadro de Playoffs 2020/2021
Imagen vía @NBAspain

Conferencia Oeste

(1) Utah Jazz – Golden State Warriors/Memphis Grizzlies (8)

Sin hacer ruido ni llamar la atención, sin que nadie girase el cuello para verlos pasar, Utah Jazz ha finalizado la temporada regular con el mejor récord de toda la liga. 52 victorias en 72 partidos son la carta de presentación de un equipo que, si bien apenas ha tenido lesiones o bajas por COVID a lo largo de la temporada, ha confirmado las buenas sensaciones que dejó a inicios de año desplegando uno de los juegos más sólidos y constantes de la liga, lo que les ha permitido hacerse con el primer puesto del oeste. Sin embargo, el batacazo del año pasado en esta misma ronda y el atractivo de otros equipos del oeste les privan de un status que tendrán que ganarse en esta primera serie: contender al anillo.

Enfrente estarán los Warriors de Stephen Curry o los Memphis Grizzlies de Ja Morant, que se jugarán su presencia en esta ronda esta misma noche. De diferente forma, ambos equipos plantearían un desafío similar a los Jazz. Ambos llegan en dinámicas positivas y si consiguen llevarse los partidos a su terreno (ritmo rápido, sin dejar asentarse a la defensa de Utah) estarán en disposición de poner en aprietos a Utah en más de un partido.

(4) Los Ángeles Clippers – Dallas Mavericks (5)

Clippers y Mavs reeditarán una de las mejores series que vimos el año pasado en Playoffs, curiosamente también en primera ronda. Los angelinos se impusieron en aquel enfrentamiento por 4-2, en una eliminatoria en la que la ausencia de Porzingis en Dallas acabó por decantar la balanza. Este año, con todos sobre la pista, los Clippers vuelven a ser favoritos. Han mejorado su plantilla respecto a la del año pasado, parecen haber solventado los problemas internos que les lastraron y además, cuentan con el antídoto perfecto para el veneno más peligroso del equipo rival, Luka Doncic. Seguramente la plantilla de los Clippers sea la que menos beneficia al base esloveno, pues acumulan varios defensores de élite en los puestos exteriores que tratarán de hacer de cada posesión de Luka un dolor de cabeza. Sin embargo, el talento de Doncic, su capacidad para liderar a su equipo y potenciar a sus compañeros, y esa mística de wonderboy que le acompaña desde su llegada a la liga, deja a Dallas en una posición en la que poder pasar de ronda si Clippers no se impone con la contundencia debida.

(3) Denver Nuggets – Portland Trail Blazers (6)

Nuggets y Blazers vuelven a cruzar sus caminos en playoffs en una de las eliminatorias a priori más igualadas de todas. Los Nuggets, que hace un mes y medio parecían uno de los mayores candidatos al anillo, perdieron a uno de sus mejores jugadores cuando Jamal Murray cayó lesionado, lo que merma seriamente las opciones de Denver en esta post temporada. A expensas de lo que pueda generar Jokic y de la ayuda que pueda recibir de sus compañeros, los Blazers tienen una gran oportunidad para volver a alcanzar, al menos, unas semifinales de conferencia. Perjudicados todo el año por las lesiones, como viene siendo habitual en Portland, Lillard y compañía llegan al momento clave de la temporada con todo el equipo disponible y transmitiendo mejores sensaciones que en años previos. No será una eliminatoria apta para cardíacos.

(2) Phoenix Suns – Los Ángeles Lakers (7)

Otra de las eliminatorias que brillan antes de comenzar. Tras su impecable actuación en la burbuja de Orlando, los Phoenix Suns han sido el equipo revelación de la liga junto a los Knicks. La llegada de Chris Paul y otros jugadores de rol como Jae Crowder hacían presagiar mejores tiempos para Phoenix, pero pocos esperaban que estuviesen tan arriba. Se han mostrado como un equipo muy sólido, con recursos, y con una mezcla de juventud y veteranos que les haría candidatos prácticamente a todo… si no fuese porque en primera ronda les ha caído el vigente campeón. Las lesiones de LeBron James y Anthony Davis, sumadas a la igualdad del oeste han hecho que los Lakers hayan caído hasta la 7ª posición, una plaza que no solo complica a los Suns, si no que también les complica a ellos mismos. Aún está por ver qué nivel de competitividad pueden ofrecer unos Suns que llevan sin jugar playoffs desde el año 2010, pero todo parece indicar que será una eliminatoria larga y competida en la que los Lakers deberán, al menos, acercarse a su mejor nivel.

Conferencia Este

(1) Philadelphia 76ers – Washington Wizards (8)

Los 76ers se han colocado como el mejor equipo de la Conferencia Este con su temporada más sólida hasta la fecha desde el inicio de este proyecto con Joel Embiid al mando. Un ataque entorno al pívot africano y una defensa con una tremenda capacidad de triturar rivales, Philly vuelve a ser un equipo que ofrece más certezas que dudas. Enfrente tendrán a los Wizards, que liderados por Russell Westbrook y Bradley Beal, pueden dar algún susto que otro, sobre todo por su potencial ofensivo, pero a priori, deberían ser un rival relativamente asequible para unos 76ers que tienen su mira fijada, de una vez por todas, en las finales.

(4) New York Knicks – Atlanta Hawks (5)

La fiesta de los outsiders. Nadie les ha invitado, nadie les esperaba, pero aquí están. Con estilos totalmente opuestos (los Knicks entregados al esfuerzo y la disciplina defensiva, los Hawks a la alegría y el caos en ataque) ambos equipos han logrado registros superiores a las expectativas que tenían y se han ganado estar en una de las eliminatorias más abiertas de esta primera ronda. Las ausencias de ambos equipos en las últimas ediciones de playoffs y la prematura etapa en la que se encuentran ambos proyectos hace que esta eliminatoria sea posiblemente la más imprevisible de todas. Una eliminatoria que además contará con el mayor número de aficionados en un evento deportivo desde antes de la pandemia, ya que la cancha de los New York Knicks acogerá a 15.000 aficionados.

(3) Milwaukee Bucks – Miami Heat (6)

Otra de las eliminatorias que ya vimos el año pasado, otra que esperamos con los brazos abiertos. Milwaukee Bucks buscará la revancha después de que el año pasado Miami les barriese en segunda ronda poniendo en duda varios aspectos del proyecto de los Bucks. Sin embargo, Milwaukee se ha movido bien en la última agencia libre y ha conseguido sumar a sus filas a jugadores que, deberían ofrecer una mayor garantía a Giannis Antetokounmpo, después de que el año pasado el jugador griego se quedara demasiado solo a la hora de la verdad. Miami por su parte ha pasado desapercibido toda la temporada después de pasar un mal tramo mediada la temporada debido a la incidencia del COVID, y han emergido justo para llegar a estos playoffs en su mejor momento. Ya alcanzaron las finales el año pasado cuando nadie contaba con ellos…

(2) Brooklyn Nets – Boston Celtics (7)

El proyecto de los Avengers Brooklyn Nets tendrá como primera piedra de toque a unos Boston Celtics que si bien no han estado a la altura de lo esperado, siempre presentan batalla. La lesión de Jaylen Brown limita mucho las opciones de los orgullosos verdes, pero Brooklyn cometería un error si se confía. Boston sigue teniendo armas suficientes como para poner a prueba el carácter y la capacidad real de unos Nets que sin embargo, parten como grandes favoritos no solo para esta eliminatoria, si no para alcanzar las finales de la NBA, como no podría ser de otra manera cuando hablamos de un equipo en el que juegan James Harden, Kevin Durant y Kyrie Irving. La batalla por el anillo les espera y todo lo que no sea entrar de lleno en ella, sería quedar por debajo de las expectativas.

Ya con todas las cartas sobre la mesa, solo queda esperar y ver cómo lo acontecimientos se desarrollan. Cualquiera que se haya aproximado a esta competición sabe que, en buena medida, se desarrollarán al contrario de lo que las predicciones dictan. Y en parte por eso hablamos de la mejor liga del mundo cuando hablamos de la NBA. Se acabaron los partidos de descanso, los partidos de trámite y las noches intrascendentes. Comienzan los playoffs.

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